Zenzile Miriam Makeba est née à Johannesburg le 4 Mars 1932. Sa mère était une sangoma Swazi (guérisseur-herboriste traditionnel) et son père, mort quand elle avait six ans, était un Xhosa. Quand elle avait dix-huit jours, sa mère a été arrêtée pour avoir vendu Umqombothi, une bière artisanale africaine brassée à partir de malt et de la semoule de maïs et condamné à une peine de prison de six mois. Miriam a passé ses six premiers mois de vie en prison. Durant son enfance, elle chante dans le chœur de l’Institut Kilnerton à Pretoria, une école primaire qu’elle fréquentera pendant huit ans.

Début de sa carrière musicale

Sa carrière professionnelle a commencé dans les années 1950 comme membre du groupe de jazz sud-africain les Manhattan Brothers, et est apparu pour la première fois sur une affiche. Elle a quitté les Manhattan Brothers pour enregistrer avec The Skylarks chantant un mélange de jazz et traditionnelles mélodies d’Afrique du Sud. En 1956, elle sort le célèbre single « Pata Pata« , qui a été joué sur toutes les stations de radio.

Chanteuse, actrice et activiste

Plus tard cette année, après avoir témoigné contre l’apartheid devant les Nations Unies, sa citoyenneté sud-africaine et son droit de retourner dans le pays sont révoqués. Elle devient une femme sans pays, mais le monde est venu à son aide, et la Guinée, la Belgique et le Ghana lui offre un passeport « international », et elle devient, en effet, une citoyenne du monde. Dans sa vie, elle a détenu neuf passeports et a obtenu la citoyenneté dans dix pays.

Miriam Makeba

Elle passa 15 ans en Guinée entre autre. En juin 1990, après la libération de Nelson Mandela, Mama Africa put enfin retourner sur ses terres natales utilisant son passeport Français. S’en suivi de nouvelles chansons ainsi que des apparitions dans de nombreux long-métrages. Elle consacre également une partie de son temps à des œuvres caritatives. En 2005 elle entame un tour du monde d’adieux. Elle décède d’une crise cardiaque lors d’un concert caritatif en Italie le 9 novembre 2008.